FC Groningen: kampioen van het Noorden

GRONINGEN - Eén titel heeft FC Groningen alvast binnen, al is het een officieuze zonder schaal of bokaal: de ploeg van trainer Danny Buijs is 'Kampioen van het Noorden' geworden. Want zeker is dat groen-wit boven beide andere noordelijke clubs gaat eindigen.

FC Groningen sloot zondag voor de veertiende keer de reguliere competitie af in Euroborg, alias het Hitachi Capital Mobilty Stadion. Met nog één, midweekse, speelronde te gaan staat nu al vast dat de club voor de twaalfde keer in veertien jaar tijd bij de bovenste negen clubs gaat eindigen. De negende plaats is zeker, de zevende nog mogelijk.

Subtopper

Vóór het seizoen werd een eindklassering bij de eerste negen nog allerminst als een verrassing gezien, maar halverwege de competitie wel. Na een buitengewoon slechte competitiestart met slechts vier punten uit tien wedstrijden leek een plaats bij de eerste negen onhaalbaar. Een niet voorziene, financieel rampzalige degradatie leek een waarschijnlijker scenario.

Maar het pakte allemaal heel anders uit. Met zes nieuwe spelers, van wie de Japanner Ko Itakura overigens alleen nog maar heeft warmgelopen, peurde FC Groningen na de winterstop maar liefst dertig punten uit zestien wedstrijden. Een puntenaantal dat hoort bij subtoppers als Feyenoord of AZ, maar niet bij de stabiele middenmoter die FC Groningen is sinds de stadionverhuizing in 2006.

Slechts in 2012 (veertiende) en 2018 (twaalfde) eindigde de club op een plaats in het zogenoemde rechter rijtje.

Grote invloed nieuwelingen

Vijf spelers die in de winterstop zijn aangetrokken, hebben grote invloed gehad op de sterk verbeterde resultaten. Thomas Bruns scoorde tweemaal bij zijn debuut tegen Heracles (3-0); Iliass Bel Hassani werd matchwinner tegen VVV (3-2) en Kaj Sierhuis maakte goals in de winstpartijen tegen Willem II (1-2) en Vitesse (2-1). Mo El Hankouri werd in dat laatste duel zelfs matchwinner.

De nieuweling met de grootste invloed op de punten- oogst is evenwel Paul Gladon. De lange, wat bonkige spits mocht aanvankelijk alleen in de slotminuten als invaller opdraven en kreeg pas tegen De Graafschap (1-0) voor het eerst een langere invalbeurt. Hij werd meteen matchwinner.

Vier dagen later werd hij dat als invaller opnieuw tegen Excelsior (1-0), om alweer als invaller tegen Heerenveen (1-1) de gelijkmaker te scoren.

Tegen Ajax (0-1) startte Gladon voor het eerst in de basis. Scoren deed hij niet, maar het was mede aan zijn spel te danken dat de aanstaande kampioen een zware wedstrijd beleefde.

Vijf goals voor Paul Gladon

Tegen PEC Zwolle (3-2 nederlaag) en tegen Fortuna Sittard (3-0) scoorde Gladon opnieuw. Daarmee staat voor hem de teller op vijf goals in dertien (delen van) duels. Veel voor een spits die op eredivisieniveau niet vaker scoorde dan zeven keer in één seizoen. En veel in een ploeg waarin het voor aanvallers lastig voetballen is, omdat de tegenstander vaak op op het middenveld heerst.