Energiek Donar laat Martiniplaza juichen: zege op Phoenix Brussels in eerste Europese groepsduel

Donar is dinsdag met een thuiszege begonnen aan de groepsfase van de FIBA Europe Cup. Een ijzersterke Donte Thomas wees het team van coach Erik Braal in Martiniplaza de weg naar een 75-63 zege op Phoenix Brussels.

De grote vraag was of Donar na de uitschakeling in de Champions League wel klaar was voor een nieuwe editie van de inmiddels zo vertrouwde FIBA Europe Cup. Waarom Braal er van tevoren wel fiducie in had? Zijn team was na het verloren tweeluik met Benfica simpelweg vier weken verder. Die tijd kon het gerenoveerde Donar goed gebruiken, ook getuige bijvoorbeeld de smadelijke 102-93 nederlaag tegen Feyenoord van twee weken geleden.

Maar waar de concentratie in Rotterdam ver te zoeken was, startte Donar dinsdag ook zonder de op het laatste moment weggevallen Deshawn Freeman (knieblessure) messcherp. Braal kon vooraf moeilijk inschatten of een onervaren speler als Donte Thomas, die tegen Benfica zijn eerste internationale wedstrijden speelde, zijn veelbelovende start in de eredivisie een vervolg kon geven op een Europees podium.

Donte Thomas zet Donar op goede spoor

De meteen volop aanwezige Thomas gaf zelf maar meteen het antwoord door Donar op overtuigende wijze een pikstart (9-0) te bezorgen. Er ging een golf van opwinding door Martiniplaza, maar de overrompelde Belgen herpakten zich al snel. De stand was na het eerste kwart al weer bijna gelijk (21-19).

Vernon Taylor had toen onder toeziend oog van de nog clubloze Sean Cunningham al zijn vuurdoop beleefd. Hoewel de nieuwe Amerikaan pas sinds gisteren speelgerechtigd was en derhalve nog geen minuut had meegetraind, kon Braal de bonkige Taylor meteen goed gebruiken om Love en Shane Hammink te ontlasten.

Dat de extraverte Taylor het thuispubliek al snel na zijn entree met een vinger achter zijn oor bespeelde, was mooi meegenomen. Toch bleef Thomas de grote man bij Donar. Hij nam voor rust niet alleen bijna de helft van de productie van de Groningers voor zijn rekening, maar pakte ook veel rebounds en stelde schutter Matt Williams in staat om zijn enige driepunter te maken.

Belgen hangen aan het elastiek

Phoenix Brussels, dat net als Donar een moeizame start van het seizoen achter de rug heeft, bleef met 38-33 bij rust aan het elastiek hangen. De nummer drie van de Belgische competitie van vorig seizoen trad overigens aan met aanvoerder David Bell (ex-Donar, 2011/12) en Domien Loubry, de spelverdeler die ruim tien jaar geleden nog floreerde onder Braal bij Bergen op Zoom.

De gasten bleken taai, maar moesten bij het ingaan van het vierde kwart elf punten zien goed te maken (65-54). De Brusselaars, die geen moment aan de leiding waren geweest, kwamen weliswaar nog terug tot 68-63. Maar door scores van Taylor en Koenis was de druk met 72-63 alweer aardig van de ketel en Donar gaf de zege in de slotseconden niet meer uit handen.

Het sterke Pinar Karsiyaka is de komende tegenstander van Donar in de FIBA Europe Cup. Het team van Braal speelt volgende week woensdag een uitwedstrijd in Turkije.