Kinderarts stelt ouders gerust: Ook chronisch zieke kinderen hebben weinig te vrezen van corona

Natuurlijk maken ouders zich zorgen als een levensgevaarlijk virus het land beheerst. Zeker als er in het buitenland kinderen overlijden. Wees gerust, zegt kinderarts Jan Peter Rake. Juist kinderen zijn goed beschermd. Zelfs de kwetsbare kinderen.

Een meisje van 12 in België, een jongen van 13 in Engeland. Beiden stierven deze week aan corona. Toch blijft kinderarts Jan Peter Rake van het UMCG ouders geruststellen over de schadelijkheid van het virus voor kinderen. Zulke tragische gevallen blijven uitzonderingen, alles wijst erop dat kinderen goed beschermd zijn.

,,Uit onderzoek in China en Italië blijkt dat kinderen zelden ernstig ziek worden. Zelfs kwetsbare kinderen met een al zwakke of broze gezondheid niet. ’’

Bezorgde ouders

Rake krijgt als kinderarts al weken veel vragen van bezorgde ouders. Hij ziet hoe ouders van kinderen met een zwakke gezondheid of chronische ziekte met het hele gezin in volledige thuisisolatie zitten.

Niet nodig, stelt Rake, en met hem de Nederlandse Vereniging van Kinderartsen (NVK). ‘Er zijn steeds meer gegevens dat een coronavirusinfectie bij kinderen met onderliggende chronische ziekten, zoals longaandoeningen, hartaandoeningen en afweerstoornissen relatief mild verloopt’, stelt de NVK.

‘Nul risico is er nooit’

Rake: ,,Een grote groep kinderen heeft geen symptomen, maar een enkel kind wordt er ziek van - en dan zeker niet met de huiveringwekkende complicaties die we bij volwassenen zien.’’ Kinderartsen in Nederland zien dat een coronavirusinfectie niet ernstiger verloopt dan andere luchtweginfecties. ,,Nul risico is er nooit. Maar we kunnen ouders echt geruststellen.’’

In Nederland is geen kind overleden aan corona. Wel zijn 36 kinderen in het ziekenhuis opgenomen, of opgenomen geweest. Eén daarvan, een jongen van 16, belandde op de intensive care. ,,Juist bij tieners kan het virus in enkele gevallen wel ernstiger toeslaan.’’

Longcellen en immuunsysteem

Artsen denken dat een van de redenen dat jonge kinderen minder vatbaar voor corona zijn, is dat hun longcellen minder ACE2-receptoren hebben dan die van volwassenen, receptoren waarop Covid-19 aangrijpt. Dat mensen met overgewicht zeer kwetsbaar zijn voor dit virus, komt mogelijk omdat ze extra veel van deze receptoren in hun vetweefsel hebben.

Daarnaast is het niet uitzonderlijk dat infectieziektes bij kinderen een minder ernstig beloop hebben, vertelt kinderarts en immunoloog Pieter Fraaij van het Erasmus MC. ,,Dat was al zo bij oudere coronavirussen als SARS en MERS. Ook bij de Spaanse griep werden kinderen gespaard. Dat zie je vaker.’’ Waarschijnlijk heeft dat ook te maken met de werking van het immuunsysteem, dat bij kinderen anders functioneert dan bij volwassenen. ,,Maar we weten niet precies hoe het zit.’’

Een van de zorgen bij het coronavirus is de heftige immuunreactie die het bij sommige patiënten veroorzaakt (een zogeheten cytokine-storm) en die ernstige klachten veroorzaakt. Omdat hun immuunsysteem anders werkt, hebben jonge kinderen die reactie mogelijk minder.

Volledige thuisisolatie niet nodig

Waarom kinderen zo veel minder getroffen worden door het virus wordt nog volop onderzocht, maar dát ze minder risico lopen is voor Jan Peter Rake helder. Wat er is gebeurd met die kinderen in België en Engeland is vreselijk, maar echt een uitzondering. ,,Soms zien we ineens onverklaarbare complicaties bij andere meestal onschuldige luchtwegvirussen. Dat gebeurt helaas soms.’’

Rake vindt het belangrijk om ouders gerust te stellen, ook omdat extreme isolatie nadelige gevolgen kan hebben voor gezinnen met kinderen met een ernstiger chronische ziekte. ,,Het hele gezin thuis, ouders niet meer aan het werk, geen hulp meer in de zorg voor je zieke kind, alles zelf moeten doen en dat 24 uur per dag. Nu de maatregelen nog langer duren, wordt dat echt een heidens karwei. Hoe hou je dat vol? Gelukkig is dat niet nodig.’’